Kerberaner

Det gångna året

Fransmännen invaderar Rom och låter fängsla påven. De stödjer sedan ett uppror i Kungariket Irland. Detta är det stora samtalsämnet vid borden på The Gates of Hades, ett kafé i London där människor med extraordinära erfarenheter samlas under namnet “Kerberos-klubben”.

Tisdagen 28 maj: Thomas Badcock, initiativtagare till den Utmaning som gjorde Havallan till medlem av klubben, presenterar nu Sam Taylor: kerberan, pantisokrat och medgrundare av en jämlik koloni i Pennsylvania. Sam har ett problem: Hans brorsdotter, som är jämngammal med honom själv (ungefär 25), tros vara fast på Irland, och kan ha hamnat i upprorsmakarnas republikanska klor.

Thomas och Sam ber om en stor tjänst: Att kombinera Havallans sjövana och hat mot fransmännen och republikanerna med Lady Courtenays privata farkost Silver Mist för att rädda brorsdottern Cynthia Phillips och hennes man Wilfred. Till skydd i detta företag får de ett mycket sällsynt band av Edmund Spensers The Faerie Queene.

Vid Dunbur Head i Irland, tre dagar senare, finner de tre äventyrarna att Wilfred Phillips skjutits vid sitt sommarhus, sannolikt i ett försök att samtala med rebellerna. När gruppen hör upprörda kvinnorop inifrån huset bryter de sig in genom ett fönster. Courtenay hamnar först i sovrummet, där en ensam kvinna slår vilt omkring sig, till hälften iklädd och helt förblindad av en grön aftonklänning utanpå mycket fattigare kläder. Inga rebeller syns till, men smycken och prydnadssaker ligger utspridda överallt, och från andra sidan köksdörren i motsatta änden av huset hörs hemska skrällar.

När Barker inne i huset försöker lägger handen på dörrhandtaget för att släppa in Havallan känns det som om han blivit bränd av en humla. Vid nästa försök, som lyckas, spottar han först på handtaget i tron att det är hett. Någonting spottar då på hans egen kind, och han hör svaga skratt. Courtenay befriar kvinnan i klänningen genom att skära upp den med sin kniv, varpå kvinnan, som är irländska, försöker fly och ramlar på stengolvet som om någon lagt krokben för henne. Hon säger att Cynthia finns i köket.

Kokkärl av koppar i detta kök lyfts upp som av en egen kraft och slungas mot den engelska kvinnan där, som förtvivlat duckar undan. Havallan är nu den första som märker en glans som av trollsländevingar i halvmörkret, och plötsligt öppnas hans ögon. Huset är fullt av älvor som anammat upprorsandan. De slänger kastruller och knivar mot Havallan och drar ett pärlhalsband hårt runt halsen på Courtenay. Älvorna har även förberett en tiolitersgryta med kokande tjära för att imitera de brittiska trupperna som slog ner upproret i Dublin innan det hann börja.

Tjänarinnan flyr över de gröna ängarna medan Havallan fyller sommarhuset med väldiga forsar av vatten, tack vare Lar, den undin som Havallans far försett honom med efter att ha dödat samtliga av Lucius yngre syskon i försök att göra detsamma. Detta är så effektivt att forsarna mörbultar Courtenay, och Havallan själv, till medvetslöshet.

Svartkonstnären Barker läser högt på anvisad plats i The Faerie Queenes sjunde band, som i denna utgåva är avslutat och bär på en särskild makt. Läsningen framkallar Oswyn, en person ur boken som jagar de irländska älvorna på flykt. Barker använder sedan sin mörka magi för att väcka kamraterna, som därmed ärras där de blivit skadade: Havallan har jacket av en slungad kniv snett över ena ögat, medan Courtenay har märken efter pärlorna.

Dyngblöta och med en ännu medvetslös Cynthia i lånad skottkärra tar sig äventyrarna tillbaka till Silver Mist, där styrman Ollie Pumfrey väntar tålmodigt. Förtöjningen lossas, men innan skeppet kommit mer än tre meter från bryggan är Oswyn där vid stranden och påkallar kapten Courtenays uppmärksamhet. Mannen är klädd i det sena 1500-talets dyraste mode och talar enbart på vers, närmare bestämt i spenserstrofer. Barker instruerar först Courtenay att ignorera mannen, som hon inte sett tidigare, men Oswyn förklarar att Sam skriver en fruktansvärd bok som kan äventyra den engelska kulturen.

Courtenay övertalas och Oswyn kliver ombord. Efter den första natten är han försvunnen, och så fort gruppen stigit i land är även The Faerie Queene borta ur Barkers packning. Havallan beger sig av till flottbasen för att kämpa under mindre underliga former. Sam syns inte till på Gates of Hades, men Cynthia är mycket tacksam och reser snart till andra släktingar. Hon känner för övrigt Sam under ett längre namn: Samuel Taylor Coleridge.

Epilog

En månad efter episoden landstiger fransmännens överbefälhavare, en viss Bonaparte, i Egypten med en vetenskaplig expedition och 35.000 soldater. I augusti besegrar Horatio Nelson deras flotta, i ett sjöslag vid Nilens mynning.

Sjöslag.

Därefter, i september, publiceras diktsamlingen Lyrical Ballads anonymt i England, och blir genast en succé på Kerberos-klubben. Man läser högt ur den, och Sams dikter är sannerligen vackra och tekniskt fulländade. De har dock inte samma originella drag som William Wordsworths i samma volym.

Upproret på Irland slås ner i oktober. Dess grymheter har då väckt vissa mer intelligenta älvor ur en naiv föreställning om tingens ordning.

Addendum 2011-05-07

Hösten 1798 går ockultisten Hamilton David Havallan ut offentligt med sina experiment för att skapa en brittisk supersoldat, eftersom Amiralitetsstyrelsen grusat hans storslagna planer på att binda en undin till var och en. Havallan erkänner i processen att han offrat sju av sina barn för det höga ändamålet. En journalist berättar att kyrkogården väster om West Hythe verkligen har en hel sektion tillägnad dessa barn, där tårögda marmoränglar beställda av modern Mary Caroline ser ner på barnens gravar.

Misstänksamma grannar vågar nu anklaga gentlemannen för bestialiska mord. Somliga går så långt som till att lägga skulden för Mary Carolines död på Havallans axlar. Mannen fängslas, och avrättas året därpå. Ingen vill förknippas med hans uppenbara galenskap och den ofattbara grymhet som nästan utplånat hans släkt. De modiga själar som funderar på att intervjua Lucius Polonius Havallan, det åttonde barnet och det påstådda beviset för att “undinmetoden” fungerar, avstår vid åsynen av officerens ärr från uppenbart självåsamkade skärsår. Denne mans plats är hans skepp i kriget mot Frankrike, och hans favoritstol på Gates of Hades. Samhället runt omkring vill inte veta av några dystra obegripligheter.

SL:s kommentar

Här ville jag kombinera två händelser: Upproret som kommer att föda det Förenade kungariket Storbritannien och Irland, och publiceringen av Lyrical Ballads, som i verkligheten hade en annan form och effekt.

Oswyn är “personen från Porlock”: En förvisso briljant men benhårt konservativ inspiration som Sam lurade kerberanerna för att göra sig fri ifrån, så att han kunde skriva färdigt diktsamlingen som den egentligen ser ut. Sams plan fallerade när Courtenay lät Oswyn gå ombord efter den förmenta räddningsaktionen, trots Barkers varning.

Courtenays beslut försvagar allvarligt hela den Romantiska strömningen i brittisk kultur och blir fröet till kampanjens alternativa historia, där en oemotsagd, reduktiv rationalism långt senare kan blomma ut med Babbages Differensmotor.